Professorns ”löv” ska erövra världen: Kan helt ersätta olja


Daniel Nocera, professor i energi vid Harvard. Foto: Peter Alestig

Det är en gåta som har gäckat forskare i decennier: varför kan vi inte bara härma växterna, och skapa energi från luftens koldioxid, vatten och solens strålar?

Men i en studie som publicerades i den ansedda tidskriften Science i juni i år, presenterade en grupp Harvard-forskare en teknik som kan göra just detta. De kallar den för ”artificiellt löv”.

Vi kan skapa en framtid helt utan kol, olja eller gas.

Annons

– Enkelt uttryckt lagrar vi solljus på flaska, i form av ett bränsle, säger Daniel Nocera när SvD träffar honom vid ett Sverigebesök på Kungliga Vetenskapsakademien.

Det artificiella lövet – som faktiskt inte alls ser ut som ett löv utan snarare som en genomskinlig plastskiva med ett mörkt överdrag – utnyttjar först energin i solens strålar för att slå sönder vattenmolekyler till väte- och syremolekyler. Därefter tar bakterier vid och slår ihop vätet med kolatomer från luftens koldioxid och bildar ett bränsle som enligt Daniel Nocera kan göra världen helt oberoende av olja.

Den enda restprodukten är, precis som i naturens fotosyntes, syre – fast den här tekniken är 10 gånger mer effektiv än naturlig fotosyntes.

Stäng

SvD VIN & MAT:s NYHETSBREV – vintips och recept direkt i mejlkorgen

För bra för att vara sant? Nej, Daniel Nocera står på sig: den här tekniken har potential att för alltid förändra hur människan lever.

– Vi kan göra vad som helst med det här bränslet. Vi kan skapa en framtid helt utan kol, olja eller gas, säger han.

Och detta är en viktig poäng, menar Daniel Nocera: bränslet som det artificiella lövet skapar kan faktiskt ersätta allt vi gör från petroleumprodukter i dag. Det vill säga allt från bensin och flygplansbränsle till plast och asfalt.

– Detta bryter den cykeln, det är ett totalt paradigmskifte när det gäller att skapa ett förnybart samhälle, säger han.

Och inte nog med det: tekniken kan, till skillnad från många växter, använda i princip vilken vattenkälla som helst: urin, avloppsvatten, vattenpölar, smutsigt hamnvatten, berättar Daniel Nocera.

Men viktigast av allt med det artificiella lövet är att den löser den stora utmaningen med många förnybara energikällor: att lagra energin. Här spår många att den snabba utvecklingen inom batteriteknik är lösningen. Men enligt Daniel Nocera är ett bränsle skapat av förnybar energi en än bättre väg att gå – helt enkelt för att man i ett bränsle kan lagra 50–100 gånger mer energi än i ett batteri.

Detta innebär i alla fall att vi kan stanna på den nivå vi har nu och inte göra mer skada.

Men visst, det kvarstår en hel del hinder på vägen innan hans uppfinning kan ta över världen, medger Daniel Nocera. Ett problem är att tekniken använder sig av genmodifierade bakterier – något som kan skapa politiska problem.

– Personligen kan jag inte se några som helst risker där och ärligt talat är det svårt för mig som forskare att förstå rädslan för det. Men samtidigt är det en mänsklig reaktion, och som forskare måste man förhålla sig till det, säger han.

En annan utmaning är att vi delvis är fastlåsta i ett fossilt system. Vi har redan byggt upp en omfattande infrastruktur kring fossila bränslen och i princip redan tagit notan för den uppbyggnaden, påpekar Daniel Nocera.

För att en storskalig satsning på det artificiella lövet ska bli verklighet krävs att vi ersätter detta med en åtminstone delvis helt ny infrastruktur.

– Allt som jag pratar om kommer att kräva extra kapital. Och det är väldigt svårt att ge upp något som redan är betalat och klart, och ersätta med något som kostar. Den största utmaningen är helt klart finansieringen, säger han.

När tror du att vi kommer att få se storskalig lansering av den här tekniken?

– När du, och allmänheten, säger att vi har fått nog. Vi kommer aldrig att bli billigare än kol, olja och gas, vilket gör att vi måste sätta ett pris på koldioxid. Den dagen det sker kommer det att hända väldigt snabbt, inom mindre än tio år.

Vad tror du själv, är detta lösningen på klimatkrisen?

– Nej, jag sträcker mig inte så långt. Och det här är viktigt. Det vi gör är att vi skapar ett bränsle från koldioxid i atmosfären och sedan bränner upp det. Vi får alltså tillbaka koldioxidet i atmosfären igen, säger Daniel Nocera, och avslutar:

– Alla vill höra de magiska orden, att allt kommer att lösa sig. Men nej, vi har stora problem. Men detta innebär i alla fall att vi kan stanna på den nivå vi har nu och inte göra mer skada.

Läs även